LA ZONA NATURAL : Lo que la Tormenta esconde

Las tormentas de polvo sahariano son fenómenos meteorológicos capaces de desplazar millones de toneladas de material particulado a una distancia de miles de kilómetros, principalmente, por el Hemisferio Norte



Por su proximidad, Andalucía es una de las regiones más afectadas por estos episodios, caracterizados por ofrecer una especie de velos de colores anaranjados que se hacen visibles con alguna frecuencia. 

Sin embargo, y más que tratarse de un hecho pintoresco, una de las cuestiones que la comunidad científica aborda con el estudio de estas tormentas, es si todo ese torrente de material termina por afectar a la salud humana, alterar la calidad del aire o a actividades como la agricultura o pesca. 

Se calcula que cada año se esparcen por el Hemisferio Norte cerca de 1.000 millones de toneladas de material.

La estación de Matalascañas de la Red de Calidad del Aire de la Junta de Andalucía, situada en las instalaciones del Ciecem de la Universidad de Huelva, registró varios episodios de desplazamiento masivo de polvo sahariano desde el norte de África entre el 18 y 20 de marzo de 2010. Mediante técnicas de secuenciación, analizaron el contenido del rastro de polvo que había dejado la tormenta a su paso por el Golfo de Cádiz


El polvo sahariano debilita a la tormenta tropical FLORENCEImagen visible de alta resolución. Satélite SUOMI NPP, 05.08.12, 15:40 UTC.

Tras año y medio, los investigadores de la Estación Experimental del Zaidín (CSIC) en Granada y la Universidad de Huelva, liderados por Juan Luis Ramos y Ana Sánchez de la Campa, respectivamente, determinaron, por primera vez, la presencia de dos tipos de bacterias así como de material industrial como titanio, vanadio o molibedno

Estos minerales, según estudios previos, proceden de la actividad industrial del norte de África, principalmente explotaciones de fosfatos y de gas


Imagen tomada desde satélite de una tormenta de arena sahariana sobre el Océano Atlántico (2000).

El estudio revela la presencia de firmicutes, un filo bacteriano resistente a la desecación y que pueden sobrevivir en condiciones extremas, y proteobacterias.  “Muchos de estos microbios transportados germinaron bajo condiciones favorables en forma de esporas, y se mostraron altamente resistentes a la luz ultravioleta, la presión atmosférica y el calor”, apuntan los investigadores en el estudio titulado Chemical and Microbiological Characterization of Atmospheric Particulate Matter during an Intense African Dust Event in Southern Spain, publicado en la revista Environmental Science and Technology.


Este estudio presenta los resultados de la caracterización físico-química de las partículas asociado a un evento importante de polvo de la zona del Sahara que se produjo en el sur de España en 2010. La composición química de las muestras refleja el predominio del componente cortical de arena del desierto del Sahara, a pesar de la presencia de Mo, Ti, V y elementos traza indica que el polvo contenía material industrial, probablemente recogidos en su transporte desde África. 

Entre las conclusiones del trabajo se subraya que la tolerancia a la sequía y al calor podrían ser rasgos comunes necesarios para facilitar el transporte y la supervivencia de los microbios. Estas características podrían abrir la puerta a nuevas actividades biotecnológicas relacionadas con procesos químicos industriales.

Por sus características físicas, las partículas de polvo reducen el tamaño de las gotas de lluvia e inhiben la formación de nubes de gran desarrollo vertical generadoras de precipitaciones, favoreciendo así los procesos de sequía. 

Como el polvo viene cargado de hierro, sílice y sal, además de otros minerales, hongos y bacterias, puede incrementar la salinización de los suelos, y propiciar la aparición en los océanos de las denominadas mareas rojas

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