LA ZONA ECOLÓGICA : El Ártico, según Julienne Stroeve

El calentamiento global está causando el derretimiento del hielo marino en el Ártico, es decir, el hielo flotante formado a partir de las aguas superficiales del océano congeladas. 

Pero podemos imaginar, como la mayoría de la gente, que este fenómeno distante se desarrolla gradualmente durante un período de tiempo o de siglos. Julienne Stroeve, un científico del clima en el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo en Boulder, Colorado, ha recopilado las medidas detalladas que aclaran que estos conceptos son erróneos.





Stroeve sigue de cerca la extensión del hielo marino en el Ártico, y la investigación muestra que los dramáticos cambios están ocurriendo en este momento, mucho más rápido de lo que la mayoría de los expertos anticipan y con enormes consecuencias para todo el planeta, no sólo de la región ártica.

Por ejemplo, durante la época más calurosa de 2010 la cantidad total de hielo marino en el Ártico - el llamado "mínimo de temporada" - fue la tercera más pequeña jamás registrada. Los mínimos más bajos estacionales se midieron en 2007 y 2008, respectivamente. 


Julienne Stroeve

La variabilidad natural, incluyendo factores como la nubosidad, puede fácilmente explicar las diferencias en la fusión de año en año, según Stroeve. 

Pero la gran noticia es que la menor cantidad medida de hielo marino del Ártico se ha producido en los últimos años. "Básicamente, desde 2002, hemos tenido un mínimo histórico pronunciado tras otro", dice. "Los datos apuntan a una señal de fuerte calentamiento."

Stroeve explica que se han recopilado datos muy fiables sobre la extensión del hielo marino en el Ártico desde 1978. Desde entonces y hasta ahora se ha encontrado evidencia clara de una tendencia de fusión de 30 años, que, dice, "no puede ser fácilmente explicado por la variabilidad natural." 

Pero su trabajo es aún más notable por sus hallazgos sobre la velocidad del cambio. Durante estos 30 años, un período relativamente breve, Stroeve ha encontrado que el 40 por ciento del verano de la región (o más precisamente, de septiembre) de hielo se haya derretido.

El rápido ritmo de la fusión se ve aún más dramática, explica, cuando se tiene en cuenta la edad del hielo ártico. Muchas partes del Océano Ártico se congelan cada año durante los meses más fríos. Pero sólo el hielo que dura todo el año, se vuelve gradualmente más grueso a lo largo de temporadas consecutivas "En la década de 1980", señala Stroeve, "el Ártico contenía aproximadamente dos millones de kilómetros cuadrados de hielo que se determinó que era por lo menos cinco años." Hoy "al final de la temporada de deshielo en septiembre sólo permanecen 57.000 kilometros cuadrados." 

En otras palabras, la región ya ha perdido más del 97 por ciento del hielo durante todo el año más grueso que existía hace apenas tres décadas. Como ella explica, "todos los procesos climáticos parecen estar empujando rápidamente hacia un océano estacionalmente libre de hielo del Ártico."



Stroeve dice que en un principio estaba tan sorprendida por los datos como cualquier otra persona. "Yo no creía que el calentamiento global estaba sucediendo incluso a principios de 1990 cuando comencé este trabajo", dice. En aquel entonces, algunos modelos climáticos estaban proyectando que las emisiones de carbono llevarían a una pronunciada tendencia al calentamiento en los polos. 

Pero Stroeve siempre estaba más interesada en las medidas reales que en los modelos climáticos. "Creo que lo que me atrajo en el estudio de los polos fue la perspectiva del trabajo de campo de aventura en Groenlandia o los Alpes", dice con una sonrisa.

Stroeve, hija de un ingeniero aeroespacial, siempre había mostrado una fuerte aptitud para las matemáticas y la ciencia y un espíritu aventurero. Desde la infancia a través de sus años de escuela secundaria, su sueño era ser un astronauta, dice ella, y ella podría haber continuado en la pista si no se hubiera dado cuenta de que la susceptibilidad a la enfermedad de movimiento era un grave impedimento para trabajar en el espacio.



Su amor por la aventura continúa en su trabajo actual, en la que hace viajes regulares de investigación en el Ártico y Groenlandia para medir el espesor del hielo y la nieve y otras mediciones de hielo. Puede que no sea el viaje espacial, pero Stroeve dice que su trabajo de campo ha sido tan emocionante como se podría haber esperado. "Cuando visité por primera vez Groenlandia", dice ella, "era el más impresionante paisaje que había visto nunca."

Junto con su intrépida investigación  en las regiones polares, la mayor parte del tiempo, Stroeve analiza datos de los satélites que detectan la radiación de microondas pasiva



Según explica, el mayor brillo de hielo en la parte de microondas del espectro se puede ver por los satélites incluso a través de la cobertura de nubes. "En las regiones polares frecuentemente nublados," dice Stroeve, "que hace que sea una herramienta increíblemente útil, el suministro de datos en los que tenemos un alto grado de confianza." Estas mediciones satelitales detalladas de hielo marino del Ártico llevó a Stroeve a arrojar sus dudas iniciales sobre el calentamiento global. "Mi opinión cambió al estudiar los datos emergentes", dice. 

Mirando de cerca los datos, Stroeve se dio cuenta de que un fenómeno conocido como amplificación ártica, una forma de retroalimentación positiva, se está acelerando la tendencia al calentamiento, haciendo que se produzca muchos años antes de lo que la mayoría de los modelos climáticos habían proyectado. 

La Amplificación ártica ocurre principalmente porque el agua absorbe más calor que el hielo. En promedio, Stroeve explica, el agua absorbe casi el 93 por ciento de toda la radiación solar entrante, mientras que la superficie blanca de nieve cubierta de hielo refleja alrededor del 80 por ciento de la radiación solar de vuelta al espacio.




A medida que el hielo del océano se derrite más y más   durante los meses de verano, se acelera aún más el calentamiento, explica Stroeve. Ella y sus colegas del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo han medido el efecto, lo que demuestra que en las zonas donde el hielo de verano ha desaparecido, las temperaturas del aire de otoño locales han aumentado más de 5 grados centígrados más alta que el promedio a largo plazo.



El potencial de este tipo de evaluaciones para causar un cambio climático abrupto como el del Océano Ártico que se vuelve casi libre de hielo en la estación cálida atrajo la atención de la obra de Stroeve en 2007. 

En ese récord de tan solo el año cálido, el océano Ártico ha perdido más de una cuarta parte de su hielo restante. "Debido a que el hielo nuevo no puede ser lo suficientemente grueso en una temporada", dice Stroeve, , "es más vulnerable a los cambios de temperatura anual, como vimos en el 2007."



La posibilidad de cambios repentinos en la región, y por lo tanto del clima del planeta, es la consecuencia más aterradora de su investigación, dice Stroeve. 

Los cambios rápidos y volátiles en el hielo marino en el Ártico nos recuerdan que el registro geológico contiene una clara evidencia de los cambios bruscos del clima en la historia del planeta. "Sabemos que el hielo del Ártico ha ayudado históricamente a mantener el hemisferio norte fresco", dice Stroeve. "Sin ello, teniendo en cuenta la circulación atmosférica, el planeta seguramente calentará más rápidamente. Pero no sabemos lo suficiente sobre el sistema como para hacernos una idea de como pueden llegar a ser los cambios".





La perspectiva de un cambio repentino del clima es ciertamente aterrador, dice Stroeve. Pero añade que, dado que los riesgos son tan altos, su decisión de estudiar el hielo marino del Ártico ha demostrado ser una opción más emocionante de lo que jamás imaginó. Como ella dice: "Eramos un montón de gente mirando el hielo marino cuando empecé mi investigación. Pero, sobre todo después de 2007, nos cogió a todos por sorpresa, hasta que se convirtió en algo por lo que los científicos se han interesado intensamente desde entonces.".








 








 

 

 



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